澜沧江是横断山脉区重要河流,也是中国最长的南北向河流。古名阑沧水、兰仓水,又名鹿沧江;境内又称扎曲,藏语意为月亮河。
    澜沧江发源于青海省境内唐古拉山脉的果宗木查雪山(海拔5 514米),流经、云南,出国境后称湄公河,流经缅甸、老挝、泰国、柬埔寨和越南等国,最后入注南海,属太平洋水系。
    澜沧江总长2 354千米,流域面积16.5万平方千米,河床落差较大,约4 600米,平均比降2.2‰。澜沧江干流蕴蓄水力资源约2 700万千瓦。
    澜沧江是以雨水补给为主,并有地下水和高山冰雪融水补给的河流。上游段高山冰雪融水虽占有一定的比重,但地下水补给一般可占年径流量的50%左右。中游段雨水补给逐渐增大,地下水和融水补给相应减少。下游段雨水补给已占年径流量的60%以上。
    澜沧江上中游高原和高山地带河川径流,冬季一般不到全年径流量的10%,春季可占10%以上,夏季可占50%左右,秋季径流量仍可占全年的30%左右。最大流量一般出现在7月或8月,最小流量多发生在1月或2月。
    澜沧江河道除西双版纳傣族自治州境内一段有定期客货轮通航外,几无航行之利。下游有坝子和湖泊分布,利于农业发展,尤其西双版纳地区,不仅水稻一年三熟,且为中国动、植物资源最丰富地区,有经济价值的植物达千种,特有动物如长臂猿、亚洲象、印度虎、孔雀等多种,是中国动、植物物种资源极为宝贵的遗传基因库。
    有色金属有维西的大型锑矿、兰坪和澜沧的大型铅锑矿、永平的铜矿及西双版纳的铁矿等。澜沧江流域是中国少数民族种族最多地区,有傣、彝、白、纳西、回、藏、傈僳、拉祜、哈尼及汉等20余个民族。