中国的戈壁系指内蒙古高原上地面较平坦、组成物质较粗疏、气候干旱、植被稀少的广大地区中的砾质、石质荒漠,广泛分布于温都尔庙一百灵庙一鄂托克旗一盐池一线以西北荒漠、半荒漠平地,总面积约45.8万平方千米。
    中国戈壁分布区,气候干旱,年降水量在200毫米以下,干燥度在20以上,寒暑变化剧烈,气温年较差一般达40℃以上,日照丰富,风力强劲;地面组成物质以粗大的砾石或基岩为主,水土极端缺乏,植物极难生长;地面平坦,但也略有起伏,广布微形凹下的侵蚀沟,沟谷内有较良好的水土和小气候条件,植物生长亦较好;水源缺乏,属于内陆流域,地表径流稀少(多由区外流入),地下水位较低。局部地区,特别是河流两岸和盆地边缘,有较多的地表水及地下水,为开发利用和改造戈壁提供有利条件;土壤肥力较低,土层薄,质地粗,水分和养分缺乏,但盐分含量丰富;植被较沙漠更为稀疏,以灌木、半灌木荒漠和荒漠草原为主,种属较单纯,一般覆被度仅1%~5%左右,有的甚至寸草不生。部分地区覆被度可达20%~30%以上,是良好的草场。
    中国戈壁可分为剥蚀(侵蚀)和堆积两大类型,并可再分为若干亚类。
    1.剥蚀(侵蚀)类型戈壁形成过程以剥蚀 (侵蚀)作用为主,主要分布于内蒙古高原中西部及其边缘山地,又可分为剥蚀(侵蚀)石质戈壁和剥蚀(侵蚀)—坡积—洪积粗砾戈壁2个亚类,前者呈狭带状分布于马鬃山等内蒙古高原边缘山地及其山前地带,后者广布于内蒙古高原中西部,在马鬃山、天山等山麓地带也有狭带状分布。
    2.堆积类型戈壁形成过程以堆积作用为主。主要分布于塔里木盆地、准噶尔盆地、柴达木盆地和河西走廊等内陆盆地边缘及山麓地带。该类型包括下列3个亚类:①坡积一洪积碎石和砾砂戈壁,主要分布于山间盆地的边缘和山麓地带;②洪积一冲积砾壁,分布面积在堆积类型中最为广阔,地貌上相当于山麓扇形地,地面绝大部分是砾壁;③冲积一洪积砂砾戈壁,多位于山麓冲积扇前缘或沿现代和古代河床及局部洼地分布,戈壁散布于绿洲或盐碱滩之中,面积不大,自然条件在各类戈壁中最为良好。